mardi, août 9, 2022

Au Pays basque, adieu veaux, vaches, moutons ? 

Sur les pentes du Pays basque, les brebis se font rares. La transhumance ne paie plus et les VTT effraient les troupeaux. La coexistence est pourtant possible, dans une montagne qui appartient à tout le monde.

Au Pays basque, seuls les vautours tournent plus vite que la météo. À l’approche du sommet du Baïgura, les nuages, si menaçants quelques instants auparavant, s’écartent subitement et les volatiles viennent planer au-dessus de nos têtes. Dans les vallées qui entourent le massif de 897 mètres, les anciens parlent d’une montagne autrefois « blanche de brebis ». Il faut aujourd’hui grimper haut sur ses flancs pour trouver, au milieu des pottoks (les poneys basques), quelques troupeaux d’ovins pâturant dans les landes de fougère, de bruyère et d’ajonc. L’absence d’animaux rend les versants plus touffus : certaines zones en forte pente sont devenues des bosquets impénétrables. Sur ce moyen relief situé à une trentaine de kilomètres de Bayonne, la moitié des brebis auraient disparu en une dizaine d’années. Quant aux vaches, il n’y en a carrément plus.

Sur le Baïgura, une dizaine d’éleveurs seulement continuent à transhumer vers les estives — les pâturages d’altitude —, parmi lesquels Xemartin Auchoberry, éleveur de brebis laitières produisant le célèbre ardi gasna, le fromage de brebis basque. « La transhumance permet de libérer des terres à la ferme pour faire les foins, et donne des bêtes en meilleure santé », explique-t-il, sans oublier la prime financière accordée aux exploitants. Mais le pastoralisme, ancré dans la tradition ancienne de l’élevage basque, et favorisé par les 47 000 hectares de pâturages collectifs en montagne, est peu compatible avec les demandes de l’agriculture productiviste. Pour rester compétitifs, les éleveurs doivent produire davantage, une plus grande partie de l’année… De quoi décourager les bergers de continuer à monter les bêtes de la fin du printemps jusqu’à l’automne, sans produire de lait.

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